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Gaia dresse la carte la plus précise de notre galaxie

Le satellite européen vient de publier un “feu d’artifice” de données permettant de cartographier 1,7 milliard d’étoiles de la Voie lactée et d’ailleurs.

Gaïa va “révolutionner l’astronomie et notre compréhension de la Voie lactée”. C’est en tout cas ce qu’espère Uwe Lammers, un des responsables scientifiques de l’Agence spatiale européenne (ESA) travaillant sur la mission du satellite Gaia, qui vient de publier la carte du ciel la plus complète et la plus précise jamais réalisée à ce jour.

Lancée fin 2013, ce satellite européen a cartographié en 3D près de 1,7 milliard d’étoiles de notre galaxie, et pour une grande partie d’entre elles de déterminer leur distance par rapport à la Terre. Pour y parvenir, il scrute les sources lumineuses de notre galaxie et établit un catalogue en couleur, dynamique et tridimensionnel des étoiles de la Voie lactée et de son proche voisinage.

“Avec Gaia, on peut vraiment reconstituer toute l’histoire de la Voie lactée. C’est comme faire de l’archéo-astronomie pour reconstruire l’histoire de notre univers”, a souligné Günther Hasinger, directeur de la Science à l’ESA, lors d’une présentation de ces données, mercredi 25 avril.

Positionné à 1,5 million de kilomètres de la Terre.

Le satellite avait déjà permis d’établir un premier catalogue de mesures en septembre 2016. Celui-ci donnait la position de 1,1 milliard d’étoiles de la Voie lactée, mais le satellite n’avait déterminé la distance que pour deux millions d’étoiles et de façon imprécise. Le catalogue Gaia contient désormais les positions et la brillance de 1,7 milliard d’étoiles. Il fournit aussi la distance et le mouvement propre de 1,3 milliard d’étoiles, des informations cruciales.

Les nouvelles données recueillies par Gaia pendant vingt-deux mois entre juillet 2014 et mai 2016, ont été mises en ligne la semaine dernière. Tout le monde peut désormais avoir accès à ce catalogue sur Internet.

Les images et les vidéos en haute résolution se trouvent sur le site de l’ESA, un site dédié à la mission Gaia propose quant à lui une carte zoomable avec les coordonnées galactiques et l’ensemble des données disponibles.


Image ESA sous Copyright. All right reserved.

Positionné à 1,5 million de kilomètres de la Terre, sur une orbite appelée Lissajous, autour du point de Lagrange 2, Gaïa observe 50 millions d’astres et exécute 500 millions de mesures par jour. Ces informations sont ensuite transmises sur Terre et traitées par un consortium réunissant 450 scientifiques de 20 pays, dont la France, qui joue un rôle prépondérant dans cette mission.


Image ESA sous Copyright. All right reserved.

Voyant bien au-delà de notre galaxie, le satellite a repéré 500 000 quasars, des régions entourant des trous noir supermassifs au centre de galaxies massives qui émettent une énergie colossale. Ce sont les entités les plus lumineuses de l’univers. En l’espèce, elles permettent à Gaia d’établir une “frontière de référence”, qui lui permet de mieux calculer les distances des étoiles plus proches.

Sa mission, qui devait au départ durer cinq ans, a été prolongée d’un an et demi par l’ESA, indique Uwe Lammer. Le satellite dispose des financements nécessaires pour pouvoir travailler jusqu’en 2020. Une troisième version du catalogue sera alors publiée. En attendant, il est possible de se promener dans une vidéo 360° proposée par l’ESA.

Les scientifiques espèrent que Gaia pourra pousser jusqu’en 2024 avant de prendre sa retraite. Pour l’instant, le satellite Gaia va bien et continue sa collecte de données, souligne l’ESA. Le coût de cette mission d’astrométrie se monte à 740 millions d’euros pour l’agence spatiale européenne, auxquels ajoutent les coûts du fonctionnement du consortium de chercheurs, financés par les pays impliqués.

Une conférence tenue à l’Observatoire de Paris mercredi 25 avril pour présenter les résultats de cette deuxième vague de données de Gaia est disponible dans son intégralité :

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Thomas Divesse
Thomas Divesse
Journaliste de vosactualites.com, UP avec l’AFP.
http://vosactualites.com

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