Le poisson-lion s’empare de l’Atlantique

L’une des espèces envahissantes les plus notoires, le poisson-lion, est connue pour son appétit vorace et peut littéralement manger ses concurrents dans un écosystème. Et c’est ce que fait le poisson en ce moment, se régalant dans les eaux qui s’étendent du golfe du Mexique jusqu’à la côte est.

Aujourd’hui, les scientifiques et les entreprises en démarrage mettent au point des méthodes pour capturer et tuer ces envahisseurs affamés. Mais bien que ces nouvelles idées soient prometteuses, la pêche au harpon semble être le moyen le plus efficace d’éradiquer la rascasse.

« Il est en fait difficile de décrire comment un poisson-lion mange parce qu’il le fait en une fraction de seconde« , a déclaré Kristen Dahl, chercheuse postdoctorale à l’Université de la Floride.

Le poisson-lion utilise une série complexe de tactiques qu’aucun autre poisson dans le monde n’est connu pour employer. En un clin d’œil, un poisson-lion passe du vol stationnaire silencieux au-dessus de sa proie à l’évasement de ses nageoires, au tir d’un jet d’eau désorientant de sa bouche, au dégagement de sa mâchoire et à l’ingestion de son repas entier, selon une étude publiée en 2012 dans le journal Marine Ecology Progress Series. Les attaques sont si rapides que les poissons ne semblent pas s’en rendre compte.

poisson lion

Nouveau poisson sur le marché

Le poisson-lion (Pterois volitans) est l’une des espèces envahissantes les plus connues aux États-Unis. Leurs couleurs vives et leurs nageoires à nageoires froufroues rendent le poisson-lion populaire dans le commerce des aquariums; au cours des 25 dernières années, il semble que les propriétaires de poissons d’aquarium aient parfois déversé dans l’océan Atlantique des poissons indésirables – qui sont indigènes à la région Indo-Pacifique – selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA). Leur popularité dans le commerce des aquariums a également stimulé plusieurs programmes d’élevage.

Le poisson-lion est rapide et puissant, mais son plus grand avantage est sa nouveauté. Les poissons proies de l’Atlantique ne savent tout simplement pas ce qui se passe. Les biologistes qualifient ce phénomène de proie naïve, et ils croient qu’il est en grande partie responsable du succès spectaculaire du poisson-lion comme envahisseur.

Depuis que les premières populations reproductrices ont été repérées au large des côtes de la Caroline du Nord en 2000, la rascasse a rapidement dépassé les environnements côtiers dans l’océan Atlantique, le golfe du Mexique et la mer des Caraïbes.

Les observations ont augmenté rapidement en 2004 le long de la côte atlantique des États-Unis. Ils se sont rapidement répandues dans les Caraïbes, puis dans le golfe du Mexique. Il y a maintenant des populations nicheuses dans les eaux côtières du Venezuela, dans les Caraïbes côtières et dans le golfe du Mexique. Sur la côte est, les populations reproductrices s’étendent jusqu’en Caroline du Nord, et les individus errants sont vus aussi loin au nord que le Massachusetts, a dit Schofield. Les rapports d’observations de poissons-papillons ont diminué depuis leur sommet de 2010, mais ce n’est probablement pas parce que leurs populations ont diminué – les poissons-papillons sont si répandus qu’il n’est plus intéressant d’en observer un.

poisson lion
Le poisson-lion est un mangeur vorace qui peut augmenter son estomac de 30 fois son volume original pour satisfaire cet appétit. Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration, le poisson-lion tend une embuscade à ses proies et utilise parfois ses longues nageoires pectorales pour les « coincer ».

Une croissance démesurée

Les scientifiques savaient dès le départ que la croissance de la population diminuerait à mesure que les populations de poissons atteindraient le point où il n’y aurait plus de nourriture ou d’habitat pour d’autres individus. Mais le nombre de poissons dans certaines parties du golfe du Mexique où Dahl et ses collègues suivent leurs populations depuis plusieurs années a en fait diminué. Il est trop tôt pour dire ce qui se cache derrière ce changement.

Aujourd’hui, moins de deux décennies après le début de l’invasion, les écologistes essaient toujours d’en apprendre suffisamment sur la rascasse pour gérer la nouvelle invasion.